Des fusées propulsées par laser, la voie royale vers l’espace

Et s’il y avait une alternative aux fusées pour s’arracher à la pesanteur terrestre ? Pour succéder à ces lanceurs primitifs à propulsion chimique, plusieurs agences spatiales envisagent des moyens plus efficaces d’aller dans l’espace, dont le laser.

Une fusée, pour le spectateur d’un lancement, c’est un vaisseau majestueux décollant dans un bruit assourdissant, s’élevant dans les airs avec grâce. En coulisses, c’est surtout un engin lourd et pataud qui ne décollera pas du sol à moins de le nourrir d’une quantité indécente de carburant. Aujourd’hui, ce carburant et ses réservoirs constituent 97 % du poids d’un lanceur. Plus beaucoup de place, après cela, pour une charge utile, sans parler d’un équipage.

Plus un carburant est chaud, plus il est énergétique. Aujourd’hui, pour espérer atteindre 12 km/s, on ne sait pas chauffer ce carburant. Il faut donc en emporter beaucoup pour fournir assez de poussée. Mais il existe une technique visant à projeter un puissant rayon laser vers la fusée pour chauffer le carburant et, donc, le rendre plus efficace.

Image Jordin Kare / Discovery News

La technologie est notamment à l’étude au sein de la NASA (projet « Microwave Thermal Rocket ») mais elle serait plus adaptée à l’envoi de charges modestes (environ 100 kg). C’est peu et il faudrait beaucoup de lancements pour placer une quantité suffisante de matériel en orbite, d’autant plus que le coût des installations au sol est encore prohibitif. Mais la capacité à permettre plusieurs milliers de lancements par an est justement ce qui rend cette technologie attractive. Dès lors, pourquoi ne pas assembler les différents éléments d’une station ou d’un vaisseau, non pas au sol comme c’est actuellement le cas, mais en orbite ? « Pensez-y comme s’il s’agissait d’un pipeline, pas d’un vaisseau », demande Jordin Kare, pionnier américain de la technologie.

Un dernier avantage de ces fusées-là a également retenu l’attention des responsables de la NASA : elles n’explosent pas.

Cet article, publié dans Orbite terrestre, est tagué , , , , , , . Ajoutez ce permalien à vos favoris.

Laisser un commentaire

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l'aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion / Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l'aide de votre compte Twitter. Déconnexion / Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l'aide de votre compte Facebook. Déconnexion / Changer )

Photo Google+

Vous commentez à l'aide de votre compte Google+. Déconnexion / Changer )

Connexion à %s